lunes, noviembre 29, 2021
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La NASA lanza una nave espacial ‘suicida’ para desviar a asteroide de su curso

La NASA lanzó una misión para estrellar deliberadamente una nave espacial contra un asteroide, una prueba de funcionamiento en caso de que la humanidad alguna vez necesite detener una roca espacial gigante para que no acabe con la vida en la Tierra.

Puede parecer ciencia ficción, pero el DART (Prueba de redireccionamiento de doble asteroide) es un verdadero experimento de prueba de concepto. Despegó a las 10:21 pm del martes (06:21 GMT del miércoles) a bordo de un cohete SpaceX desde la Base de la Fuerza Espacial Vandenberg en California.

El objetivo es alterar ligeramente la trayectoria de Dimorphos, una «luna» de unos 160 metros (525 pies) de ancho que rodea un asteroide mucho más grande llamado Didymos de 762 metros (2500 pies) de diámetro. La pareja orbita el Sol juntos.

El impacto debería tener lugar en el tercer trimestre de 2022, cuando el sistema de asteroides binarios esté a 11 millones de kilómetros (6,8 millones de millas) de la Tierra, casi el punto más cercano que jamás hayan alcanzado.

«Lo que estamos tratando de aprender es cómo desviar una amenaza», dijo el principal científico de la NASA, Thomas Zuburchen, sobre el proyecto de 330 millones de dólares, el primero de su tipo.

Para ser claros, los asteroides en cuestión no representan una amenaza para el planeta. Pero pertenecen a una clase de cuerpos conocidos como Objetos Cercanos a la Tierra (NEO), que se acercan a 48 millones de kilómetros (30 millones de millas).

La Oficina de Coordinación de Defensa Planetaria de la NASA está más interesada en aquellos de más de 140 metros (460 pies) de tamaño, que tienen el potencial de nivelar ciudades o regiones enteras con muchas veces la energía de una bomba nuclear promedio.

Hay 10.000 asteroides cercanos a la Tierra conocidos de ese tamaño o más, pero ninguno tiene una probabilidad significativa de impactar en los próximos 100 años. Una gran advertencia: los científicos creen que todavía hay 15.000 objetos de este tipo esperando ser descubiertos.

El científico planetario Essam Heggy dijo que si bien la misión de la NASA suena a ciencia ficción, la amenaza para el planeta es real si se recuerda el destino de los dinosaurios hace 80 millones de años.

«Las posibilidades de ser golpeado nuevamente por un asteroide están lejos de ser ciencia ficción», dijo a Al Jazeera. «Los asteroides de 100 metros y más son una amenaza para la Tierra, y necesitamos cuantificar nuestra capacidad de desvío a estas amenazas».

Los científicos planetarios pueden crear impactos en miniatura en laboratorios y utilizar los resultados para crear modelos sofisticados sobre cómo desviar un asteroide, pero los modelos siempre son inferiores a las pruebas del mundo real.

Los científicos dicen que el sistema Didymos-Dimorphos es un «laboratorio natural ideal» porque los telescopios terrestres pueden medir fácilmente la variación de brillo del par y juzgar el tiempo que tarda la luna en orbitar a su hermano mayor.

Dado que se conoce el período de órbita actual, el cambio revelará el efecto de la colisión, programada para ocurrir entre el 26 de septiembre y el 1 de octubre de 2022.

Es más, dado que la órbita de los asteroides nunca se cruza con la Tierra, se cree que es más seguro estudiarlos.

La sonda DART, que es una caja del tamaño de una nevera grande con paneles solares del tamaño de una limusina a cada lado, chocará contra Dimorphos a más de 24.000 kilómetros por hora (15.000 millas por hora).

Andy Rivkin, el líder del equipo de investigación de DART, dijo que el período orbital actual es de 11 horas y 55 minutos, y el equipo espera que la patada reduzca 10 minutos de ese tiempo.

Existe cierta incertidumbre sobre cuánta energía transferirá el impacto porque se desconocen la composición interna y la porosidad de la luna.

Cuantos más desechos se generen, más empuje se impartirá a Dimorphos.

«Cada vez que nos presentamos en un asteroide, encontramos cosas que no esperamos», dijo Rivkin.

La nave espacial DART también contiene sofisticados instrumentos de navegación e imágenes, incluido el Light Italian CubeSat for Imaging of Asteroids (LICIACube) de la Agencia Espacial Italiana para observar el accidente y sus secuelas.

“El CubeSat nos dará, esperamos, la toma: la imagen más espectacular del impacto de DART y la columna de eyección que sale del asteroide. Será una imagen verdaderamente histórica y espectacular ”, dijo Tom Statler, científico del programa de DART.

El método denominado «impactador cinético» no es la única forma de desviar un asteroide, pero es la única técnica lista para desplegarse con la tecnología actual.

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