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Nadando en plástico: el inminente problema de contaminación en la Tierra

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CIENCIA. Scientific American presentó una investigación que examina la creciente comprensión del alcance y los impactos de la contaminación por microplásticos. Léala a continuación:

Durante un crucero de investigación al mar de los Sargazos en el otoño de 1971, el biólogo marino Ed Carpenter notó por primera vez manchas peculiares, blancas, flotando en medio de las esteras de algas sargazo marrón. Después de investigar, descubrió que eran pedacitos de plástico. Él estaba aturdido. Si miles de partículas rotas aparecían en el medio del Océano Atlántico, a 550 millas de cualquier parte continental, él dice: “Supuse que estaba por todos lados”.

Carpenter, ahora en la Universidad Estatal de San Francisco, publicó sus observaciones el 17 de marzo de 1972, en Science. Fueron los primeros en sospechar que la contaminación plástica no se limita a las bolsas de plástico, botellas de refrescos y otras basuras visibles esparcidas a lo largo de las costas y se juntan en el infame Great Pacific Garbage Patch, un vórtice de corrientes que concentra los desechos en el Océano Pacífico.

Microplásticos, una amenaza diminuta pero creciente

Debilitados por la luz solar y pulverizados por los vientos y las olas, esos productos de plástico se fracturan en trozos cada vez más pequeños. Junto con las pequeñas, llamadas microfibras arrojadas por telas sintéticas y las perlas colocadas en productos como la pasta de dientes, estos fragmentos se llaman microplásticos. Con 300 millones de toneladas métricas de plástico producidas cada año, aproximadamente el peso de toda la población humana, billones de bits de plástico degradado pueden estar al acecho en el ambiente sin ser vistos, dicen los investigadores.

Las dimensiones minúsculas de los microplásticos, menos de cinco milímetros de diámetro (aproximadamente la de un grano de arroz), significa que pueden ser ingeridos por una gama más amplia de especies que las piezas más grandes, desde el diminuto plancton oceánico hasta los humanos. En los cuerpos de los animales, los desechos pueden causar daños físicos a los órganos y también, como un caballo de Troya minúsculo, transportar productos químicos peligrosos y ayudarlos a acumularse en la cadena alimentaria.

Una explosión de investigación para rastrear microplásticos revela una montaña de plástico escondida no solo en los océanos sino también en los ríos, lagos, granjas y suelos del mundo, así como en organismos grandes y pequeños. El material incluso flota en el aire, desde las densas áreas urbanas hasta el remoto océano Ártico. “Está en todas partes”, dice Chelsea Rochman, investigadora de microplásticos de la Universidad de Toronto.

Detenerla, ¿misión imposible?

Para comprender los impactos y cómo frenar la contaminación, los científicos necesitan saber cuánto se concentran en qué lugares, de dónde provienen y cómo se mueven. La detección de microplásticos, sin embargo, se complica por la vertiginosa variedad de decenas de miles de polímeros que contienen, así como por su amplio rango de tamaños, desde la escala de ese grano de arroz hasta un virus. “No es como si estuvieras tratando de tomar muestras de un contaminante como mercurio o plomo”, dice Richard Thompson, un biólogo marino de la Universidad de Plymouth que ayudó a acuñar el término microplástico. “No es una sola cosa, son muchas cosas diferentes”.

Léala la investigación completa aquí
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