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Cada vez mas cerca del sueño marciano

CIENCIA. Una nave espacial de la NASA diseñada para profundizar en el interior de Marte aterrizó en el planeta el lunes después de un peligroso y supersónico salto a través de sus cielos rojos, lo que provocó el júbilo entre los científicos que habían esperado en el suspenso. Confirmación para llegar a través de 100 millones de millas de espacio.

Los controladores de vuelo del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, saltaron de sus sillas, gritando, bailando y abrazándose, al enterarse de que InSight había llegado a Marte, el cementerio de una multitud de misiones anteriores.

“¡Touchdown confirmado!”, Llamó un controlador de vuelo justo antes de las 3 pm EST, disipando instantáneamente la ansiedad que se había apoderado de la sala de control cuando la nave espacial descendió en seis minutos.

Debido a la distancia entre la Tierra y Marte, tardó ocho minutos en llegar la confirmación, transmitida por un par de satélites diminutos que habían estado siguiendo a InSight durante los seis meses, el viaje de 300 millones de millas (482 millones de kilómetros).

Los dos satélites no solo transmitieron la buena noticia casi en tiempo real, sino que también enviaron la primera instantánea de Marte de InSight solo 4½ minutos después del aterrizaje.

La imagen estaba manchada de tierra porque la cubierta de polvo todavía estaba en la cámara del aterrizador, pero el terreno alrededor de la nave parecía liso y arenoso con solo una roca visible, casi lo que los científicos habían esperado. Se esperan mejores fotos en los próximos días, después de que se quiten las cubiertas de polvo.

Vista de Marte tomada por la cámara de la NASA Insight en el brazo robótico. (NASA a través de AP)

Fue el octavo aterrizaje exitoso de la NASA (de hecho, de la humanidad) en Marte desde las sondas Viking de 1976, y el primero en seis años. El rover Curiosity de la NASA, que llegó en 2012, todavía está en movimiento en Marte.

“Impecable”, declaró el ingeniero jefe de JPL, Rob Manning. “Esto es lo que realmente esperábamos e imaginábamos en el ojo de nuestra mente”, agregó. “A veces las cosas funcionan a tu favor”.

El administrador de la NASA, Jim Bridenstine, presidiendo su primer aterrizaje en Marte como jefe de la agencia espacial, dijo: “Qué día tan asombroso para nuestro país”.

InSight, un proyecto internacional de $ 1 mil millones, incluye un lunar mecánico alemán que se hundirá 16 pies (5 metros) para medir el calor interno de Marte. El módulo de aterrizaje también tiene un sismómetro francés para medir terremotos, si existen en nuestro vecino más pequeño y geológicamente más tranquilo. Otro experimento calculará la oscilación de Marte para revelar la composición del núcleo del planeta.

“En los próximos meses e incluso años, los libros de historia se volverán a escribir sobre el interior de Marte”, dijo el director de JPL, Michael Watkins.

Los ingenieros monitorean el aterrizaje de la nave espacial InSight en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. (Al Seib / Los Angeles Times a través de AP, Pool)

Siete horas después del aterrizaje, la NASA informó que los paneles solares vitales de InSight estaban abiertos y recargando sus baterías.

Durante los próximos “soles”, o días marcianos de 24 horas, 39 minutos y medio, los controladores de vuelo también evaluarán la salud del brazo robot de InSight y sus instrumentos científicos.

Muchas naves espaciales con destino a Marte lanzadas por los EE. UU., Rusia y otros países se han perdido o destruido a lo largo de los años, con una tasa de éxito de solo el 40 por ciento, sin contar a InSight.

La NASA se fue con su enfoque antiguo y sencillo esta vez, utilizando un paracaídas y motores de frenado para obtener la velocidad de InSight de 1900 km / h (12,300 mph) cuando atravesó la atmósfera marciana, de aproximadamente 77 millas (114 kilómetros) hasta 5 mph (8 km / h). en el touchdown. El peligro era que la nave pudiera quemarse en la atmósfera o rebotar en ella.

El InSight de tres patas se instaló en el lado occidental de Elysium Planitia, la llanura que apuntaba la NASA. El gerente del proyecto, Tom Hoffman, dijo que la nave aterrizó cerca de la diana, pero que la NASA aún no tiene los cálculos finales.

Dijo que desde la primera foto era difícil saber si había alguna pendiente cerca, pero que parecía que tenía el “estacionamiento” liso y llano que estaba esperando.

This photo provided by NASA shows the first image acquired by the InSight Mars lander after it touched down on the surface of Mars. (NASA/JPL-Caltech via AP)

Museos, planetarios y bibliotecas de los EE. UU. Celebraron fiestas para ver los eventos que se desarrollan en el JPL. La cobertura televisiva de la NASA también se mostró en la pantalla gigante en el Times Square de Nueva York, donde las multitudes se amontonaban bajo las sombrillas bajo la lluvia.

El InSight de 800 libras (360 kilogramos) es estacionario y operará desde el mismo lugar durante los próximos dos años, la duración de un año marciano. Tomará meses configurar y afinar los instrumentos, y el científico principal Bruce Banerdt dijo que no espera comenzar a obtener una gran cantidad de datos sólidos hasta fines de la próxima primavera.

“Va a ser genial. No puedo esperar para comenzar a ver los marsquakes “, dijo Hoffman.

El interior bien conservado de Marte proporciona una instantánea de lo que la Tierra pudo haber parecido después de su formación hace 4.500 millones de años, según Banerdt. Mientras que la Tierra es sísmicamente activa, Marte “decidió descansar sobre sus laureles” después de formarse, dijo.

Al examinar y cartografiar el interior de Marte, los científicos esperan descubrir por qué los planetas rocosos de nuestro sistema solar resultaron tan diferentes y por qué la Tierra se convirtió en un refugio para la vida.

Aún así, no hay detectores de vida a bordo de InSight. La próxima misión de la NASA, el rover de Marte 2020, rondará por rocas que podrían contener evidencia de vida antigua.

La cuestión de si la vida existió alguna vez en el pasado húmedo y acuoso de Marte es lo que hace que la NASA regrese a la cuarta roca del sol.

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